‘Estamos ficando para trás’: 2022 é visto como um ponto de virada crucial na corrida espacial com a China

Washington e Pequim estão disputando vantagens – e parceiros internacionais – para explorar a Lua

Nesta foto divulgada pela Agência de Notícias Xinhua, a nave espacial tripulada Shenzhou-13 em um foguete transportador Longa Marcha-2F se prepara para ser transferida para a área de lançamento do Centro de Lançamento de Satélites de Jiuquan, no noroeste da China, em 7 de outubro de 2021.
A nave espacial tripulada Shenzhou-13 no foguete transportador Longa Marcha-2F se prepara para ser transferida para a área de lançamento do Centro de Lançamento de Satélites de Jiuquan, no noroeste da China, em 7 de outubro. Foto Wang Jiangbo / Xinhua via AP

Por BRYAN BENDER

O novo ano pode ser um ponto de inflexão no que está definindo continuamente o próximo capítulo da era espacial: a competição feroz entre os Estados Unidos e a China pelo domínio econômico e militar. Washington e Pequim estão disputando vantagens – e parceiros internacionais – para explorar a Lua e estão presos no que cada vez mais parece uma corrida armamentista que pode ameaçar o crescimento de constelações de satélites e estações espaciais. E até agora, os esforços internacionais para reduzir as tensões e encorajar o crescimento sustentável na órbita baixa e no espaço interplanetário têm feito pouco progresso.

“Estamos em uma corrida a qual podemos vencer, mas certamente é concebível que a China avance em certas áreas do espaço mais rápido do que nós”, disse o senador Jerry Moran, do Kansas, o principal republicano do Subcomitê de Comércio para o Espaço e a Ciência. “É uma vantagem fazermos tudo para ver que pelo menos as coisas que determinamos serem significativamente importantes, alcancemos o mais rápido possível e, com sorte, antes que nossos adversários o façam.” “Confio em como usaremos o espaço para ser vantajoso não só para os Estados Unidos, mas para o mundo”, acrescentou ele em entrevista. “Mas não confio nos outros para fazer isso.”

A China não mostra sinais de desacelerar seu ritmo para ultrapassar os EUA e outras potências no transporte e na exploração do espaço, afirmam atuais e ex-funcionários e especialistas da indústria espacial.

Nesta foto divulgada pela Agência de Notícias Xinhua, os astronautas chineses Ye Guangfu, Wang Yaping e Zhai Zhigang acenam antes de partir para sua missão espacial tripulada Shenzhou-13 no Centro de Lançamento de Satélites de Jiuquan, no noroeste da China, em 15 de outubro de 2021.
Ye Guangfu, Wang Yaping e Zhai Zhigang acenam antes de partir para sua missão espacial Shenzhou-13 no noroeste da China em 15 de outubro. Foto Li Gang / Xinhua via AP

“Está ficando cada vez mais claro como a China quer ser dominante na economia relacionada à exploração do espaço”, disse Steve Kwast, tenente-general aposentado da Força Aérea e estrategista espacial. “Eles veem a margem de lucro, o fluxo de receita econômica e as implicações para a segurança nacional”. A competição vai se desenrolar de inúmeras maneiras em 2022, o que pode determinar qual país terá a vantagem.

Quem será o ‘guarda de trânsito’?

Uma grande questão é quem vai liderar a indústria espacial global no gerenciamento do crescimento de satélites que estão cada vez mais em risco de colidir com detritos orbitais – ou entre si – se não forem adequadamente coordenados.

“Torna-se cada vez mais difícil encurralar e a importância continua a crescer e crescer rapidamente”, disse Dan Dumbacher, presidente do Instituto Americano de Aeronáutica e Astronáutica. “Os Estados Unidos são líderes nessa área e queremos ficar à frente dessa conversa para ter certeza de que está indo em uma boa direção.” Mas antes de assumir um papel preponderante globalmente, Washington precisa finalmente definir qual agência norte-americana será encarregada, seja o Departamento de Comércio ou a Administração Federal de Aviação, que licencia os lançamentos espaciais.

Isso está entre os itens da agenda que a vice-presidente Kamala Harris enfrenta, enquanto presidente do Conselho Nacional do Espaço, que realizou uma reunião no início deste ano. “Não vi muito desejo por parte desta administração de tomar as medidas significativas necessárias para primeiro decidir qual agência será responsável por isso e, em seguida, financiá-la adequadamente”, disse Robert Walker, ex- Presidente no GOP do Comitê de Ciência da Câmara. “Parte disso é um problema no Capitólio”, acrescentou. “É uma disputa jurisdicional entre dois presidentes do Congresso.”

Mas as apostas são altas. “Estamos ficando para trás”, disse Walker, que agora é chefe da moonWalker Associates, uma empresa de consultoria espacial. “O perigo é que alguém como a China venha com seu sistema e o mundo se reanime em torno disso.”

Nesta imagem divulgada pela Agência de Notícias Xinhua, uma foto tirada em uma tela mostra os astronautas chineses Zhai Zhigang e Wang Yaping conduzindo atividades extraveiculares fora do módulo central Tianhe da estação espacial, do Centro de Controle Aeroespacial de Pequim no domingo, 7 de novembro de 2021.
Astronautas chineses conduzindo atividades extraveiculares fora do módulo central Tianhe da sua estação espacial, do Centro de Controle Aeroespacial de Pequim em 7 de novembro. Foto Guo Zhongzheng / Xinhua via AP

Armas no espaço

O recente teste russo de uma arma anti-satélite foi um lembrete gritante das consequências de uma órbita terrestre não regulamentada. “Essa é uma questão que vai piorar cada vez mais”, previu Rand Simberg, analista de política espacial. “Não podemos continuar explodindo coisas deliberadamente. Aquele teste de russo fez uma bagunça e tanto. ” Walker também prevê “desafios contínuos da China e provavelmente até um aumento nos ataques chineses e russos à nossa infraestrutura espacial”, incluindo ataques eletrônicos a satélites.

Ele vê como um sinal sinistro a reclamação infundada da China à ONU de que a mega constelação de satélites de comunicações Starlink da SpaceX foi projetada para ameaçar a estação espacial chinesa. “O que eu acho que isso significa é que eles têm toda a intenção de perseguir alguns de nossos ativos espaciais, tanto comerciais quanto militares”, disse Walker. “Precisamos financiar a pesquisa que estamos fazendo em armamento avançado para evitar esse desafio.”

O teste chinês de um míssil hipersônico também foi amplamente visto como uma demonstração de sua crescente capacidade tecnológica para manter reféns os recursos espaciais americanos.

“A Força Espacial está parecendo uma ideia cada vez melhor a cada dia que passa e a necessidade de ter alguém lá em cima que garanta a liberdade de operação … além de manter as vias de comércio desimpedidas, se você quiser”, disse Paul Stimers, um lobista espacial da K&L Gates.

A corrida para a Lua

Muitos dos avanços tecnológicos que estão sendo buscados em ambos os lados visam apostar na Lua para preparar o caminho para uma presença de longo prazo que poderia apoiar empreendimentos comerciais. A China está operando a primeira espaçonave robótica do outro lado da Lua e também está trabalhando em seu próprio módulo de pouso para missões tripuladas na superfície lunar. O cronograma para o programa Artemis da NASA para retornar os astronautas à superfície lunar já foi adiado pelo menos um ano, até 2026.

Esta ilustração disponibilizada pela NASA mostra astronautas de Artemis na lua.
Esta ilustração disponibilizada pela NASA em abril de 2020 retrata astronautas de Artemis na Lua. Imagem NASA via AP

Um elemento fundamental do esforço lunar da NASA é o Sistema de Lançamento Espacial – SLS, o mega-foguete construído pela Boeing que foi assolado por anos de atrasos e custos excessivos que finalmente deve fazer seu primeiro vôo de teste em 2022.

“Quer façamos ou não um voo SLS bem-sucedido [isso] exigirá atenção”, disse Walker.

Ele acrescentou que os desafios com motores e outros componentes tornam uma questão em aberto “se temos ou não a infraestrutura adequada para fazer o segundo e o terceiro voos [do Artemis]. Eu vejo isso como um problema que atingirá o topo em 2022.” Muito também estará rodando no foguete Starship da SpaceX, que está prestes a ser o primeiro lançador comercial que pode viajar para a Lua e além. Estava programado para fazer seu primeiro vôo de teste orbital no início de 2022. O programa lunar dos EUA tem recrutado parceiros internacionais na forma dos Acordos Artemis , que agora inclui mais de uma dúzia de países. Mas a Rússia e a China, que planejam uma estação de pesquisa lunar, também procuram parceiros. Stimers diz que se o espaço se tornará cada vez mais democratizado depende muito de quem traça o caminho.

“Acho que é aí que os Acordos de Artemis entraram em ação”, disse ele. “Enquanto trabalhamos com nossos vários parceiros internacionais para desenvolver um conjunto de normas e expectativas de comportamento, tanto na Lua quanto fora dela, estamos tentando estabelecer um regime … que se concentra na equidade e na abertura.” “Internacionalmente, as pessoas têm uma escolha muito clara a fazer”, acrescentou. “Eles podem julgar se [os Acordos Artemis] são um acordo justo ou se beneficia mais os Estados Unidos do que os outros participantes. E eles também podem ver o que a China faz e tem feito e se isso acaba sendo um negócio justo ou não. Tenho certeza absoluta de que essa será uma das grandes histórias em 2022. ”

A diplomacia pode funcionar?

Poucos observadores atentos veem qualquer perspectiva de novos tratados formais para estabelecer regras internacionais para o espaço. Mas 2022 pode determinar se o progresso é possível no que muitos vêem como a próxima etapa: “normas de comportamento” acordadas entre as principais potências espaciais que reduzem as chances de conflito em órbita e ajudem a garantir que o espaço seja sustentável nos próximos anos.

O novo foco está em um processo diplomático nascente em andamento nas Nações Unidas. Na véspera de Natal do ano passado, a Assembleia Geral aprovou uma resolução sobre “Redução das ameaças espaciais por meio de normas, regras e princípios de comportamento responsável”. “Eles se reunirão quatro vezes – duas vezes no meio deste ano e depois duas vezes em 2023 – com a ideia de que chegarão a algum tipo de documento consensual sobre normas de comportamento”, disse Victoria Samson, diretora do Washington escritório da Secure World Foundation e especialista em segurança espacial.

O foguete SpaceX Falcon 9 se separa da nave espacial atrás da trilha do foguete após o lançamento da Base da Força Aérea de Vandenberg carregando os satélites SAOCOM 1A e ITASAT 1, conforme visto em 7 de outubro de 2018 perto de Santa Bárbara, Califórnia.
O foguete SpaceX Falcon 9 transportando uma cápsula Crew Dragon

O fato de o processo ser voltado para o comportamento e não para a tecnologia – como tentar banir certas classes de armas – é um sinal de que pode haver alguma sobreposição de interesses, de acordo com Samson. “Acho que é realmente encorajador porque indica que há interesse em seguir em frente e lidar com as ameaças à segurança espacial”, disse ela.

Moran, que também é membro do painel de apropriações da defesa, diz estar esperançoso de que o processo diplomático possa fazer incursões em 2022.

“É uma das razões pelas quais precisamos nos sair bem no espaço rapidamente, porque o incentivo para chegar a esses acordos aumentaria”, disse ele. “Se nossas tecnologias são superiores – ou pelo menos não menos do que as da China, Rússia ou de qualquer outro – haverá mais incentivos para esses países tentarem alcançar essas normas.”

Zhanna Malekos Smith, pesquisadora espacial do Centro de Estudos Estratégicos e Internacionais e professora da Academia Militar dos Estados Unidos em West Point, alerta que os obstáculos são grandes. Ela destacou que já existem vários “mecanismos multilaterais” para regular o comportamento em órbita, incluindo as Diretrizes de Mitigação de Detritos Espaciais desenvolvidas pelo Comitê das Nações Unidas para o Uso Pacífico do Espaço Exterior. “Apesar desses esforços coletivos, alguns estados ainda estão conduzindo testes destrutivos de armas anti-satélite”, disse.

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