NASA: Estação Espacial deve funcionar até 2031

EUA divulgam planos de encerrar as atividades do complexo orbital

A ISS está entrando em um período de transição, enquanto a NASA trabalha para incentivar o desenvolvimento de estações espaciais privadas na órbita terrestre. Os últimos nove anos da Estação Espacial Internacional serão, nesse período, “ocupados”, com experimentos científicos e comerciais. A agência espacial dos EUA divulgou um relatório descrevendo os objetivos gerais para o resto da vida operacional do complexo, que deve terminar com uma saída de órbita controlada em janeiro de 2031. Esses objetivos são: permitir a exploração do espaço profundo, conduzir pesquisas para beneficiar a humanidade, “inspirar nossa espécie a maiores alturas”, liderar e incentivar a cooperação internacional e ajudar a indústria de voos espaciais privados dos EUA a ganhar mais impulso. No entanto, a Rússia declarou que a decisão de descomissionar (encerrar as atividades) do complexo espacial multinacional será “uma decisão conjunta”.

A estação espacial começou a ser construída em 1998

“A Estação Espacial Internacional está entrando em sua terceira e mais produtiva década como uma plataforma científica inovadora em microgravidade”, disse Robyn Gates, diretor da Estação Espacial na sede da NASA, em comunicado na segunda-feira passada (31 de janeiro). A ISS, cuja construção começou em 1998, hospeda continuamente tripulações de astronautas rotativas desde novembro de 2000.

“Esta terceira década é um dos resultados, com base em nossa parceria global bem-sucedida para verificar as tecnologias de exploração e pesquisa para suportar a exploração do espaço profundo, continuar a devolver benefícios médicos e ambientais à humanidade e lançar as bases para um futuro comercial na Terra órbita baixa “, acrescentou Gatens. “Esperamos maximizar esses retornos da estação espacial até 2030 enquanto planejamos a transição para aplicações espaciais comerciais que se seguirão”.

A NASA vem preparando as bases para essa transição há algum tempo. Por exemplo, em dezembro de 2021, a agência concedeu um total de US$ 415 milhões a três empresas – Blue Origin, Nanoracks e Northrop Grumman – que estão liderando os esforços para construir estações espaciais privadas na órbita terrestre. A agência também mantém um acordo separado com a empresa Axiom Space, com sede em Houston, que lançará vários módulos para a ISS a partir do final de 2024. Esses módulos acabarão se separando da estação em órbita, formando um “voador livre” (‘free-flyer’) operado de forma privada. A agência disse que deseja que pelo menos um desses postos avançados privados esteja funcionando antes que a ISS seja desativada, para que não haja lacunas na pesquisa orbital. Esse trabalho é necessário para se preparar para esforços ambiciosos, como missões tripuladas a Marte, que a NASA pretende realizar na década de 2030.

Os acordos com Blue Origin, Nanoracks, Northrop Grumman e Axiom representam a primeira fase de um esforço de duas fases planejado para estimular o desenvolvimento de destinos comerciais de órbita terrestre baixa (CLD) durante a década de 2020, de acordo com o documento de 24 páginas, que é chamado de “Relatório de Transição da Estação Espacial Internacional”. “Espera-se que a primeira fase continue até 2025”, afirma o relatório. “Para a segunda fase da abordagem da NASA para uma transição para CLDs, a agência pretende certificar para uso de CLDs de tripulantes governamentais destes e de outros potenciais participantes e, finalmente, comprar serviços de provedores de destino para a tripulação usar quando disponível.”

A segunda fase deste plano será semelhante à abordagem que a agência adotou com os serviços privados de transporte de tripulação para a ISS. Em 2014, a agência concedeu contratos multibilionários à SpaceX e à Boeing. A SpaceX entrou em atividade, lançando várias missões tripuladas para a órbita com seu foguete Falcon 9 e espaçonave Crew Dragon desde maio de 2020. A Boeing ainda precisa fazer um voo de teste sem tripulação para a ISS antes que sua CST-100 Starliner possa transportar astronautas. A mudança da ISS para estações privadas comerciais acabará economizando quantias consideráveis ​​de dinheiro do governo, que poderá investir em projetos de exploração do espaço profundo, observa o relatório. “Essa economia é estimada em aproximadamente US$ 1,3 bilhão em 2031, chegando a US$ 1,8 bilhão até 2033”.

O que dizem os russos

A data da desintegração da ISS será determinada pelos governos dos países parceiros, e não apenas pela NASA, disse o serviço de imprensa da Corporação Espacial e de Foguetes RKK Energia. “A questão da vida útil da estação e, portanto, o momento de seu descarte será determinada a nível de governo dos países parceiros no programa da estação, e não apenas por uma das partes”, disse a corporação em um comunicado.

Os russos dizem que a viabilidade técnica de desorbitar a estação vem sendo trabalhada pelos participantes do projeto desde a sua criação, por ser uma das etapas do voo do complexo. Especialistas russos são responsáveis ​​​​por mudar a órbita da estação com a ajuda da nave cargueira Progress MS, de modo que as tarefas de manobra e desativação também cairão no lado dos especialistas do Grupo Principal de Controle Operacional. “Ao mesmo tempo, um acordo mútuo foi alcançado anteriormente de que os custos da operação de encerramento de atividades da ISS serão proporcionais às massas dos objetos que serão desintegrados”, acrescentou a Energiya.

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