SpaceX: primeiro teste orbital da Starship em janeiro

Ainda sem aprovação da FAA, por enquanto

Espaçonave Starship e foguete ‘Booster’ de primeiro estágio

Elon Musk disse ontem, quarta-feira 17, que a SpaceX “espera” lançar o primeiro teste de vôo orbital de seu foguete Starship em janeiro, uma programação que depende de testes e aprovação regulatória. “Faremos vários testes em dezembro e, com sorte, o lançaremos em janeiro”, disse Musk, falando em uma reunião do Conselho de Estudos Espaciais das Academias Nacionais de Ciências, Engenharia e Medicina. A empresa está testando protótipos desta nave espacial que também é um segundo estágio de foguete na instalação no sul do Texas e já realizou vários voos de teste curtos – dos quais apenas um resultou num pouso controlado totalmente bem-sucedido.

A SpaceX planeja que a Starship seja totalmente reutilizável, com a nave e seu primeiro estágio propulsor “Booster”, ou ‘B’, sejam capazes de pousar após uma missão para serem recuperados para voos futuros. Os foguetes Falcon 9 da empresa são parcialmente reutilizáveis. A empresa pode pousar e relançar regularmente os ‘cores’ (como se convenciona chamar o primeiro estágio ou o estágio central de um foguete), mas não o segundo estágio. O próximo grande passo da empresa no desenvolvimento da Starship é o lançamento em órbita. Esse cronograma, no entanto, depende da aprovação regulatória da Administração Federal de Aviação. “Esperamos a aprovação de nossa licença da FAA no final deste ano”, disse Musk. Primeiro, ela precisa da licença da Federal Aviation Administration , com o regulador esperando concluir uma avaliação ambiental importante até o final deste ano. A FAA disse em 15 de novembro que estava avaliando mais de 17.000 comentários escritos e 121 comentários orais de duas audiências públicas. Um “painel de licenciamento” do Departamento de Transporte prevê a conclusão da revisão ambiental até o final de dezembro, o que permitiria à FAA prosseguir com a emissão de uma licença.

Frota de naves em voo. Arte de Dale Rutherford via Twitter

Musk observou que não tinha certeza se a Starship alcançaria a órbita com sucesso na primeira tentativa, mas enfatizou que está “confiante” de que a espaçonave chegará ao espaço em 2022. “Pretendemos ter uma alta taxa de voos no próximo ano”, disse. A SpaceX pretende lançar até uma dúzia de voos da nave em 2022, para completar o programa de voos de teste e avançar para o lançamento de “cargas úteis reais em 2023”. Ele enfatizou que a criação de uma linha de produção em massa para a Starship é crucial para os objetivos de longo prazo do programa, observando que a “maior restrição” atual na fabricação de foguetes é a rapidez com que a empresa pode construir os motores Raptor necessários para a nave. “Acho que, para que a vida se torne multiplanetária, precisaremos de talvez mil naves ou algo parecido”, disse Musk. “O objetivo abrangente da SpaceX tem sido o avanço da tecnologia espacial de forma que a humanidade possa se tornar uma espécie multiplanetária e, em última instância, uma civilização espacial.”

Antes que a primeira missão tripulada decole para Marte, a SpaceX planeja realizar pelo menos dois voos de demonstração para Marte, sendo que os lançamentos de suas naves custarão dez vezes menos do que voos de um foguete Falcon 9 – e Musk espera atingir esses indicadores de custo em dois anos.

Embora a SpaceX tenha um contrato de US$ 2,9 bilhões com a NASA para desenvolver uma versão da nave para levar astronautas à superfície lunar, Musk disse que a empresa “não está assumindo nenhuma colaboração internacional” ou financiamento externo para o programa de foguetes.

Porém, para muitos especialistas em tecnologia e negócios relacionados ao espaço, é importante questionar a alegação central da SpaceX de que a Starship pode reduzir significativamente os custos de lançamento. Pierre Lionnet, diretor de pesquisa da Eurospace, a associação comercial da indústria espacial europeia e economista espacial de profissão, diz que as pessoas costumam dar muita atenção ao custo de lançamento quando lançar qualquer coisa no espaço cria uma série de despesas. Por exemplo, a sonda espacial Rosetta e o módulo de aterrissagem Philae, que alcançou o primeiro pouso suave em um cometa em 2014, custou à Agência Espacial Europeia cerca de 1,4 bilhão de euros (cerca de US $ 1,7 bilhão), mas seu custo de lançamento compreendeu menos de dez por cento do fatura total.

Espaçonave adaptada para atuar como módulo lunar do programa Artemis da NASA

A relação entre o custo de lançamento e o custo total de criação e lançamento de satélites, telescópios espaciais e outros dispositivos determina quais organizações verão a inovação da Starship como particularmente valiosa, diz Lionnet. “Para uma empresa, reduzir o custo de lançamento pode mudar drasticamente a equação econômica”, acrescenta. “Para um programa científico, nem tanto.”

E embora o custo de lançamento alegado de US$ 2 milhões seja atraente, os números não contam toda a história, diz Lionnet. A SpaceX não é uma empresa de capital aberto, por isso não revela os custos de tudo o que foi investido no seu sistema nave/foguete, desde a construção de mais de uma dúzia de protótipos até o emprego de um exército de designers e engenheiros. A nave terá que recuperar essas despesas eventualmente, diz Lionnet. Isso pode, em parte, explica a amplitude de suas aplicações propostas: a SpaceX promoveu o sistema não apenas como uma “balsa” cargueira interplanetária, removedor de lixo espacial e lançador econômico para grandes satélites, mas também um servidor de transporte global ponto-a-ponto capaz de enviar cargas úteis ou passageiros para qualquer lugar da Terra em uma hora.
“Se amanhã você abrir uma lanchonete e me disser: ‘Eu sou inteligente; meu hambúrguer custará 10 centavos em vez de US $ 1,50 – eu pergunto: Onde você vai comprar sua carne? Onde você vai comprar pão? Como você vai pagar as pessoas que trabalham para você?’ Isso é exatamente o que está acontecendo com Elon Musk ”, diz Lionnet.

″[A Starship] é pelo menos 90% financiada internamente até agora ”, disse Musk. A SpaceX levantou bilhões em fundos nos últimos anos, tanto para financiar a Starship quanto para seu projeto de internet via satélite Starlink, com a avaliação da empresa atingindo recentemente US $ 100 bilhões.

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