EUA: Senado avança a disputa entre SpaceX e Blue Origin

Um empurrão da empresa espacial de Jeff Bezos para desbloquear US $ 10 bilhões em fundos da nave de alunissagem transferidos para a Casa

por Jeff Foust

Uma emenda polêmica promovida pela empresa espacial de Jeff Bezos, Blue Origin, foi aprovada no Senado dos EUA na noite de quarta-feira, quase se tornando lei. Encravado dentro de um projeto gigantesco de ciência e tecnologia projetado principalmente para conter a concorrência da China, a emenda permitiria à NASA gastar até US $ 10 bilhões em seu programa de aterrissagem lunar. Além de combater a China, também marca o mais recente desenvolvimento na guerra de Bezos para conter a concorrência da SpaceX de Elon Musk.

Para a Blue Origin, o aumento de US $ 10 bilhões é uma arma fundamental na rivalidade entre as duas pessoas mais ricas do país – de uma forma ou de outra, a empresa espera que parte do financiamento possa ajudar a dar a ela uma chance de competir com a SpaceX. É apenas uma frente em um amplo esforço para mudar o resultado da competição do Sistema de Aterrissagem Humana da NASA: a agência espacial deu apenas à SpaceX um contrato de US $ 2,9 bilhões em abril para lançar suas duas primeiras missões à Lua até 2024, frustrando expectativas de que duas empresas seriam escolhidas.
A NASA diz que escolheu a SpaceX porque tinha a melhor e mais acessível proposta, e porque não tinha fundos suficientes para escolher uma segunda empresa. No ano passado, o Congresso deu à NASA um quarto do que foi solicitado para financiar duas naves lunares separadas. A Blue Origin e a Dynetics, as duas empresas perdedoras, entraram com protestos junto à principal agência fiscalizadora do país, o Government Accountability Office (GAO), provocando uma pausa na premiação da SpaceX que pode durar até 4 de agosto. Entre dezenas de contra-argumentos, a Blue Origin diz que a NASA deu injustamente à SpaceX chances de negociar seu contrato que outros licitantes não conseguiram e injustamente desprezou sua proposta de cerca de US $ 6 bilhões.

As apostas são altas: se o GAO apoiar os argumentos da Blue Origin, isso poderia redefinir toda a competição da nave lunar e atrasar a meta da NASA de colocar astronautas na Lua até 2024 – o prazo principal do programa Artemis da agência. Se o GAO rejeitar o protesto da empresa, as coisas prosseguem conforme planejado e a SpaceX retoma – ou começa – o trabalho do módulo lunar.

Mas, em sua luta em duas frentes no Capitólio e no GAO, a Blue Origin pode não querer nenhuma decisão sobre seu protesto. Advogados e lobistas da empresa de Bezos argumentam que a NASA, a qualquer momento durante a revisão do protesto pelo GAO, pode simplesmente exercer sua capacidade de fazer uma “ação corretiva” formal à sua decisão HLS, entrar em negociações com qualquer um dos dois licitantes perdedores, em seguida, escolha um como um segundo empreiteiro que desenvolveria seu módulo lunar ao lado da SpaceX – sem ter que reabrir toda a competição. Se o plano de ação corretiva resolver qualquer uma das questões levantadas no protesto da Blue Origin, os advogados do GAO rejeitariam o protesto. Esses acordos não são incomuns – quase metade de todos os 2.137 protestos de licitação no ano passado foram rejeitados porque uma agência tomou medidas corretivas.
Mas é extremamente improvável que a NASA opte por reverter repentinamente sua decisão do HLS por meio de uma ação corretiva. Respondendo formalmente ao protesto da Blue Origin no final do mês passado, a agência defendeu ferozmente sua decisão de adjudicação em uma longa contestação apresentada ao GAO, segundo pessoas familiarizadas com o processo. A equipe da agência envolvida no esforço da agência teme que uma reversão possa abrir um precedente ruim e está preocupada que a adição de outra empresa possa confundir os termos do prêmio atual da SpaceX e potencialmente gerar outro pesadelo legal.
No entanto, um motivo para corrigir a decisão, alguns argumentam, seria se a agência tivesse alguma garantia de que teria dinheiro suficiente para pagar por um segundo empreiteiro. É aí que o esforço hercúleo de lobby da Blue Origin entra em jogo.

Os senadores Maria Cantwell, uma democrata sênior do estado natal da Blue Origin, Washington, e Roger Wicker, um republicano do Mississippi, propuseram a emenda que foi aprovada no Senado na noite passada. Em sua versão original, teria forçado vagamente a NASA a escolher pelo menos mais um empreiteiro dentro de 30 dias a partir da promulgação do projeto de lei e usar $ 10 bilhões para financiar todo o programa – o contrato da SpaceX e o hipotético contrato da segunda empresa – até 2026. Cantwell tinha ficado irritado com a decisão da agência de escolher apenas uma empresa e redigiu a linguagem para promover a competição comercial, dizem assessores.

Seguiu-se um coro bipartidário de oposição, com o senador Bernie Sanders – um dos principais críticos de Jeff Bezos e outros bilionários por Washington – chamando-o de “o multibilionário Bailout de Bezos ” (‘bailout’ é o ato de dar assistência financeira a uma empresa ou economia em falência para salvá-la do colapso) e contrapropondo a exclusão total da linguagem Cantwell-Wicker. “Tenho um problema real com a autorização de US $ 10 bilhões para alguém que, entre outras coisas, é a pessoa mais rica deste país”, disse Sanders, que votou contra o projeto na noite passada, no início deste mês. “Chore um rio”, disse o senador republicano Rand Paul (Repuplicano do Kentuky) em um tweet sobre o protesto da Blue Origin. “Jeff Bezos perdeu um contrato espacial, então agora o Senado insere uma cláusula de resgate de US $ 10 bilhões para sua empresa ??”

“A Blue Origin recebeu mais de US $ 778 milhões da NASA, da Força Aérea e da Força Espacial desde 2011 e não produziu um único foguete ou espaçonave capaz de alcançar a órbita.”

memorando SpaceX

A discussão do “Bezos Bailout” começou quando os lobistas da SpaceX distribuíram um memorando de lobby aos legisladores no mês passado, chamando a emenda Cantwell-Wicker de “uma distribuição de fonte única de US $ 10 bilhões” que “lançará o programa Artemis da NASA em anos de litígio”.
O memorando SpaceX, uma cópia do qual foi compartilhado com o site The Verge e relatado pela primeira vez pelo The Washington Post, grita em letras maiúsculas. Ele acrescenta: “A Blue Origin recebeu mais de US $ 778 milhões da NASA, da Força Aérea e da Força Espacial desde 2011 e não produziu um único foguete ou espaçonave capaz de alcançar a órbita.”

A emenda não comanda explicitamente a NASA para adicionar outro empreiteiro da nave lunar para trabalhar ao lado da SpaceX, ou mesmo escolher a Blue Origin para esse assunto – pedaços dos $ 10 bilhões podem muito bem ir para a SpaceX no futuro. Mas o prazo de 30 dias foi visto como um mandato de fato para fazê-lo, já que a criação de um novo programa de desenvolvimento nessa janela estreita seria improvável, e porque a proposta da nave Blue Origin ficou em segundo lugar atrás da SpaceX. Depois de semanas de negociações entre a agência e o Congresso, o prazo de 30 dias da emenda foi ampliado para 60 dias, e o ano de financiamento para em 2025 em vez de 2026, de acordo com a versão do projeto de lei que foi aprovado, estabelecendo uma concessão destinada a dar à NASA mais flexibilidade para usar os US $ 10 bilhões de acordo com seu plano original.

A seleção da Blue Origin está se mantendo unida durante a luta – Esse plano inclui competições futuras, como um programa de desenvolvimento que poderia dar às empresas cerca de US $ 15 milhões para amadurecer seus projetos de espaçonaves lunares, ou uma competição maior para fornecer à agência transporte de rotina para a Lua. Mas a Blue Origin não quer esperar que esses programas sejam abertos. Ele está liderando uma equipe nacional de empresas que organizou em 2019 para construir uma proposta vencedora de um módulo de pouso da Lua. Essa equipe inclui Northrop Grumman e Lockheed Martin, dois empreiteiros espaciais e de defesa de capital aberto que poderiam decidir abandonar o navio e trabalhar em suas próprias propostas para os prêmios subsequentes, especulam alguns na indústria espacial.

A “seleção de Bezos”, porém, ainda está unida. O Draper Laboratory, a terceira empresa da equipe da Blue Origin, ganhou um contrato separado de US $ 49 milhões no final do mês passado para construir o software aviônico parcialmente para apoiar “a campanha Artemis da NASA de missões não apenas para retornar ao pouso na Lua, mas para criar uma presença sustentada em vizinhança lunar ”, de acordo com um documento de contrato. Não está claro se esse software oferecerá suporte ao módulo de alunissagem da SpaceX, Starship.
“O trabalho da Draper sob este prêmio pode incluir o sistema de pouso humano da NASA, mas não sabemos ainda”, Pete Paceley, vice-presidente de espaço civil de Draper, disse ao The Verge, acrescentando que Draper permanece um membro da Seleção Nacional. “Se trabalharmos em HLS sob este contrato, será em apoio direto à NASA.”

“Nenhuma oportunidade realística de retornar astronautas dos Estados Unidos à Lua até 2024”

deputado Eddie Bernice Johnson

Quanto à emenda Cantwell apoiada pela Blue Origin, que sobreviveu ao Senado, não está claro se sobreviverá à Câmara. O deputado Eddie Bernice Johnson (Democrata -Texas), que preside o comitê da Câmara e o subcomitê que supervisiona a NASA, se manifestou contra a abordagem geral da agência para chegar à Lua. Uma porta-voz de Johnson recusou-se a comentar o destino da emenda. Em uma declaração anterior relacionada ao prêmio da NASA para a SpaceX, Johnson disse que ainda havia uma “necessidade óbvia de uma nova linha de base do programa de exploração lunar da NASA, que não tem nenhuma chance realista de retornar astronautas americanos à Lua em 2024.”
Ninguém sabe quando a Câmara poderá votar a alteração, e não está claro o quanto ela mudará no processo. Outros membros do Congresso deram seu apoio ao programa Moon da NASA. O novo administrador da NASA, o ex-senador Bill Nelson, tem bombardeado o senado com reuniões e declarações públicas desde a primeira semana em que assumiu o cargo, reunindo apoio para o programa lunar de sua agência.
“A Lei de Inovação e Competitividade dos Estados Unidos, que inclui o projeto de lei de autorização da NASA, é um investimento em pesquisa científica e inovação tecnológica que ajudará a garantir que os Estados Unidos continuem a liderar no espaço e nos colocará no caminho para executar muitos pousos na Lua neste década ”, disse o administrador da agência, Bill Nelson, em uma dessas declarações na terça-feira, depois que o Senado aprovou o projeto de lei de ciência e tecnologia em que a emenda Cantwell foi amontoada. “Aplaudo a aprovação do projeto no Senado e estou ansioso para trabalhar com a Câmara para vê-lo aprovado.”

Author: homemdoespacobrasil

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